Pendule antique pour calculer l’heure grâce à l’astre solaire

Calculer l’heure avant l’arrivée de la mécanique a été rendu possible grâce à la première forme d’horloge de l’humanité : le cadran solaire. Grâce à ce véritable pendule antique, la mesure du temps s’effectuait en fonction de l’astre solaire et de l’ombre projetée par un style (gnomon) sur une surface graduée.

Le gnomon, premier cadran solaire comme outil de mesure du temps

Le cadran solaire affiche l’heure par l’ombre projetée par le soleil sur une surface découpée en unités de temps. Il constitue l’héritage du gnomon, un instrument antique de mesure astronomique permettant d’évaluer la hauteur du soleil en fonction de l’ombre projetée par cette tige verticale sur une surface plane. Le nom de la science des cadrans solaires, la gnomonique, dérive ainsi directement de cet outil. Le plus ancien gnomon connu, originaire d’Égypte, est daté de 1500 avant J.C. La hauteur du soleil variant en fonction des saisons, cet outil pouvait comporter des inexactitudes. Il fut amélioré au fil des siècles, à travers le polos babylonien puis le scaphè grec. Le cadran solaire tel qu’on le connaît encore aujourd’hui, conçu au XIVe siècle, est constitué d’un style, c’est-à-dire une tige parallèle à l’axe des pôles Nord et Sud, ce qui lui vaut le nom de cadran à style polaire.

cadran solaire

Une horloge remise au goût du jour

Si certains cadrans solaires peuvent dater de plusieurs siècles, ainsi qu’en atteste le scaphè acquis par la Société des Amis du Louvre, d’autres sont bien plus récents et modernes. En effet, si les horloges mécaniques puis à quartz ont détrôné le cadran solaire, celui-ci continue d’orner de nombreux édifices. Plus encore : il est de nouveau produit par des artisans, et même actualisé par des designers. Ainsi en va-t-il d’Umbra, une horloge moderne équipée de lampes LED et d’une tige en son centre pour projeter, avec l’ombre produite, l’heure et les minutes.

 Calculer l’heure en construisant sa propre pendule antique

Sur Internet, de nombreux sites proposent des tutoriels et fichiers à imprimer pour construire son propre cadran solaire, plus ou moins élaboré et plus ou moins complexe de réalisation, sur différents matériaux. Une simple feuille de papier pour support gradué et une pique à barbecue en bois pour style peuvent suffire !


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