Un chronomètre ancêtre du sablier pour calculer l’écoulement du temps

La clepsydre compte parmi les plus anciens outils de mesure du temps. Ancêtre du sablier, cette horloge à eau, véritable chronomètre antique, permet d’évaluer l’écoulement du temps par celui du liquide à travers un trou percé dans ce vase à forme conique.

Origine et principe de fonctionnement de la clepsydre

Le mot « clepsydre » provient du grec « klepsydra », composé de « kleptein », c’est-à-dire « voler, dérober » et de « hudor », c’est-à-dire « eau ». Étymologiquement, la clepsydre est donc un instrument « qui vole de l’eau ». Les premières clepsydres auraient été créées en Égypte aux environs de 1600 av. J.-C., avant d’être améliorées par les Grecs. Son principe était par ailleurs aussi utilisé par les Amérindiens. La clepsydre se compose d’un vase percé d’un trou duquel s’écoule l’eau. Les graduations placées à l’intérieur mesurent le temps passé. Sa forme conique permet de limiter les effets du débit de l’eau, qui varie avec la pression exercée par le volume d’eau restant.

clepsydre

Des limites dans la mesure du temps : une horloge imprécise

Selon les lois de la physique, l’écoulement de l’eau varie en fonction du volume restant. Cet effet a été partiellement compensé par la forme adoptée pour les clepsydres. Cependant, cette horloge antique a à faire face à d’autres inconvénients. Ainsi, l’écoulement est aussi influencé par la densité de l’air ainsi que par la température du liquide, qui en fait varier le volume. Autant de raisons pour lesquelles, malgré les améliorations notables apportées par les Grecs, cet instrument a progressivement été délaissé au profit du sablier à l’époque du Moyen-Âge.

Le plus ancien ancêtre du sablier connu trouvé à Karnak

La plus ancienne des clepsydres retrouvées fut découverte à Karnak, en Haute-Égypte, en 1904. Héritage du règne d’Aménophis III, sa datation est estimée aux environs de 1400 av. J.-C. Elle est actuellement exposée au musée égyptien du Caire. Découvrez aussi :


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