Horloge à feu pour calculer l’écoulement du temps tel un chronomètre

S’il est un ancien instrument de mesure du temps emblématique de l’Asie, c’est bien l’horloge à encens, véritable minuterie. Tel un chronomètre, cette horloge à feu permet d’évaluer l’écoulement du temps à intervalles réguliers, grâce à des bâtons d’encens et à des fils à billes placés par dessus.

Origine et principe de la mesure du temps avec l’horloge à encens

L’horloge à encens compte parmi les plus anciens instruments de mesure du temps en Asie, principalement en Chine, mais aussi au Japon entre autres. Elle est utilisée du VIe siècle avant J.-C. au XVIIe siècle de notre ère. Le bâton d’encens brûlant à une vitesse constante, il constitue ainsi un bon indicateur temporel. Un fil, le plus souvent de soie, est lesté par deux billes placées de part et d’autre du support. Lorsque le bâton d’encens, à l’horizontale, arrive au fil, la combustion brûle celui-ci et fait tomber les billes dans le réceptacle.

horloge encens

Le « bateau dragon », la plus emblématique horloge à encens

Si le mécanisme de l’horloge à encens est universel, sa représentation la plus courante l’est aussi. Le bateau dragon se compose d’un socle en forme d’embarcation dont la proue et la poupe reprennent la tête et la queue d’un dragon, et d’un socle, réceptacle des billes une fois le fil brûlé par l’encens. Le bateau dragon permet de recevoir un ou deux bâtons d’encens et de disposer transversalement plusieurs fils, à différents intervalles, pour marquer plusieurs périodes de temps.

Une horloge à feu… mais aussi l’un des premiers réveils de l’histoire !

L’utilisation de boules métalliques de part et d’autre du fil de soie et d’un réceptacle, métallique lui aussi, permet d’émettre un son bruyant lors de leur chute. En plus de mesurer le temps écoulé, l’horloge à encens pouvait ainsi faire aussi office de réveil !


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